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2012年6月11日 (月)

シェールガスって何?

 毎日新聞(6/3)から、

 原油に代わる「革命」的資源として脚光を浴びているシェールガスだが、東日本大震災で原発が危なくなって眼が向けられたのがシェールガスだ。

 Photo1859年8月、ペンシルベニア州
タイタスビルの近く、
オイル・クリーク
で機械掘りによる油井が出現し、
石油生産の一大画期となった。
( Wikipedia より)

 爾来およそ150年。資源としての
原油の埋蔵量が心配され、
あと40、50年で枯渇すると煽られ
たが、
一説には2000年〜8000年は
大丈夫と主張する学者
(武田邦彦・資源材料工学)もいる。

Photo_2シェールガスとは砂より小さい粒や粘度でできた泥岩の一種、頁岩(ケツガン=シェール)層という岩盤から採掘される点ノンガスのことだ。従来の天然ガスと成分は同じで、200年ほど前から存在はしられていた。従来のガスが比較的浅い砂岩層にあり、ガスのある層に穴を開けるだけで自然に吹き出すのに対し、シェールガスは深さ2000〜3000メートルの地層にあるため採掘が技術的に難しく、開発が進んでいなかった。00年代半ば以降、地中でシェール層に沿って水平に井戸を掘る掘削法と、水圧で岩盤にひび割れを生じさせてガスを取り出す方法などの特殊技術が発達し、生産が飛躍的に伸びた。これにより、ガスの低価格化が進み、「シェールガス革命」とも呼ばれている。

《しかし、いずれにしても地球の寿命や大きさだって限りがある。8000年だって地球寿命の40億年からみれば、一瞬とは言わないまでも微々たる時間だ。今、合い言葉のように「次世代の子どもたちのために」を叫ぶが、現在生存している者の将来(次世代、次々世代・・・)への責任は、どのようにとることができるのか。結局は「後は野となれ山となれ」ということではないのか。》

 中東に埋蔵が集中している原油と違い、シェールガスは世界の広範囲に確認されている。今の技術で採掘できる資源量は、東京ドームに換算すると中国の約2900万個分がトップで、米国(約1800万個分)、アルゼンチン(約1700万個分)メイシコ(約1500万個分)などと続く。

《しかし、数えられると言うことは限りがあるということを言っているだけだ。いずれにしても限りある地球を切り崩し、掘り崩していることに違いはない。》

 中国は、自国開発を本格化させることを決めた。数年前から中国の石油会社は米国のガス会社に投資し、開発ノウハウを得ようとしているようだ。米国政府も中国に協力姿勢を示し、今後は中国での開発が進むかもしれない。一方、プレート境界上にある日本には強固な岩盤がなく、地層が新しいためシェールガスの存在は確認できていない。

 近い将来に枯渇の懸念があるといわれる原油に代わる資源として期待されることで、「革命」的と呼ばれ、開発が進めば原油や石炭からのエネルギー転換が進むだろう。シェールガスが存在する場所にはシェールオイルと呼ばれる原油も眠っており、開発が進めば、オイルショックで2次3時の高騰が続く原油価格も下がる可能性がある。ただ、シェール層の掘削に使う水は特殊な薬剤を含み、地下水を汚染する可能性があり、環境対策との両立が課題だ。

 東日本大震災から原発の相次ぐ停止で火力発電の割合が増えた日本には朗報だ。主な燃料となるのは、マイナス162度まで冷却して液化した天然ガス(LNG)だが、11年度の輸入量は8318万トンと、前年度比17・9%増になった。日本はLNGの最大の輸入国だが、今後も火力発電頼みは変らないとみられ、商社各社は米国やカナダでシェールガスの採掘権を確保しようと動いている。

 期待は大きいが、日本は既にシェールガスの恩恵に浴している。震災直後に電力会社がLNG調達に奔走したが、米国でのシェールガス開発の進展で、世界全体でガスが供給過剰になったため、なんとか調達できた。日本にとってシェールガスの魅力は価格の安さだ。11年度に火力発電用燃料としLNG5289万トンを使ったが、最近のスポット価格(1回ごとの契約で取引する価格)で換算すると約3兆9300億円かかったことになる。これを米国のシェールガスを原料とするLNGに置き換えると4割ほど安くなる計算だ。
 
 米国から輸入することで電気代も下がることが期待できるが、米国からの輸入には課題もある。米国は自国のエネルギー確保のため、ガス輸出を自由貿易協定(FTA)締結国にしか認めていない。日本は非締結国なので特別な許可が必要になる。米国内では低コストなガスの普及が、製造業の国内回帰を後押ししており、輸出でなく国内産業に振り向けるべきだとの指摘もある。

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